Vikings<BR>The Vikings weren't just horned-helmeted raiders, but farmers, traders and settlers.<BR>Discover more about Viking warfare, religion, money and family life.<BR>Ages 7-9: Explore the Viking world with Thorkel and visit the Viking house to spot the items that don't belong. <BR>How Do We Know about the Vikings? <BR>Nineteenth-century historians turned to the written evidence of sagas and chronicles. However, the documents don't tell the whole story, as Gareth Williams explains. <BR>Viking Weapons and Warfare<BR>The Vikings are known as great warriors, both on land and at sea. Barry Ager uncovers the weapons and battle tactics that earned them their fierce reputation.<BR>Viking Religion by Gareth Williams<BR>Viking Food by Russell Scott<BR>Eric Bloodaxe by Gareth Williams<BR>The Cuerdale Hoard <BR>The Cuerdale Hoard is the largest Viking silver treasure trove ever found, outside Russia. Gareth Williams and Leslie Webster unearth the secrets that were buried with it.<BR>Viking Women by Judith Jesch<BR>Viking Money by Gareth Williams<BR>The Viking Revival by Andrew Wawn<BR>Viking Dig Reports <BR>From the remains of Viking ships to the excavation of an ancient rubbish dump, uncover the finds that have revealed an enormous amount about Viking life. <BR>History Trail<BR>Loot and Land <BR>The Vikings attacked Britain's holy places, slaughtered its monks and carried away countless treasures. Find out why they came to Britain.<BR>Alcuin of York by Anna Ritchie<BR>Viking Colonists by Anna Ritchie<BR>Legacy of the Vikings by Elaine Treharne<BR>How Do We Know About the Vikings?<BR>By Gareth Williams<BR><BR><BR>To understand the Vikings as a 'people' 19th-century historians turned to the written evidence of sagas and chronicles. However, the documents don't tell the whole story, as Gareth Williams explains. Manuscript of the Anglo-Saxon Chronicle © <BR><BR><BR><BR>Page 1 of 6<BR><BR><BR>1. Sources and contemporary accounts<BR>2. Runes<BR>3. Coins<BR>4. Sagas<BR>5. Skaldic verse<BR>6. Find out more<BR><BR><BR>Print entire article Sources and contemporary accounts<BR>The Vikings have left many traces of their settlement which are still visible today. Archaeology provides physical evidence of their conquests, settlement and daily life. The study of place-names and language shows the lasting effect which the Viking settlements had in the British Isles, and DNA analysis provides some insights into the effect the Vikings had on the genetic stock of the countries where they settled. All of this provides valuable information, but the only reason that we have an idea of the 'Vikings' as a people is their appearance in the written sources.<BR>'... the value of the written evidence is limited.'<BR>Unfortunately, the value of the written evidence is limited. Not a lot of evidence survives, and much of what we have is either uninformative or unreliable. Many popular ideas about Vikings are nineteenth-century inventions. Others are the result of early historians accepting sources which modern scholars now regard as completely unreliable. In Scandinavia the Viking Age is regarded as part of prehistory because there are practically no contemporary written sources. Even in western Europe, the Viking Age is often seen as part of the 'Dark Ages', from which comparatively few historical records have survived.<BR>Detail from the manuscript of the Anglo-Saxon Chronicle © Surviving accounts of Viking activity were almost exclusively written by churchmen. These include monastic chronicles, such as the Anglo-Saxon Chronicle and similar Frankish and Irish Annals, which outline broadly what happened, at what date. There are also sources of a more directly religious nature, such as the much-quoted letters of Alcuin, and Wulfstan's famous 'Sermon of the Wolf', both of which chose to interpret the Viking raids as God's punishment on the Anglo-Saxons for their sins. Even the chronicles reflect the fact that the Vikings often attacked monasteries for their wealth, which created an obvious bias against them, and the hostile tone of these contemporary accounts has done much to create the popular image of Viking atrocities. However, modern historians have noted that the same sources show Christian rulers behaving equally unpleasantly, but without being condemned on religious grounds.<BR><BR><BR><BR><BR><BR>Viking Weapons and Warfare<BR>By Barry Ager<BR><BR><BR>The Vikings are known as great warriors. This reputation is based on what we know about their weapons and battle tactics - as Barry Ager explains. Viking longship excavated at Gokstad, Norway, in 1880 © <BR><BR><BR><BR>Page 1 of 6<BR><BR><BR>1. Ships<BR>2. Forts and forays<BR>3. Offensive weapons<BR>4. Defence<BR>5. Battles and tactics<BR>6. Find out more<BR><BR><BR>Print entire article Ships<BR>The Vikings were daring masters of the sea. Their swift wooden longships, equipped with both sails and oars, enabled them to mount piratical raids on the coastal monasteries and settlements of the British Isles, western Europe and beyond. The shallow draught of these ships meant that they were able to reach far inland by river and stream, striking and moving on before local forces could muster.<BR>'Fearsome figureheads would be raised at stem and stern as a sign of warlike intent ...'<BR>Well preserved remains of Viking ships, like those found at Oseberg and Gokstad in Norway and Skuldelev in Denmark, show they were clinker-built of overlapping planks and measured between about 17.5m and 36m in length. They were steered not by a rudder, but by a single oar mounted on the starboard side. A few late examples are said to have had iron-clad bows and sterns. An average speed of 10 to 11 knots could have been achieved, or perhaps rather more in short bursts. Crews of 25 to 60 men would have been common, seated on benches on open decks, although the largest ships could have carried as many as 100 or more. Packhorses and provisions would also be included if needed.<BR>Fearsome figureheads would be raised at stem and stern as a sign of warlike intent, underlined by rows of shields mounted along the sides for defence or show. These could be removed while at sea. Raids in single ships were quite frequent and, before around 850, fleets rarely comprised more than 100 ships. Much larger fleets of 200 and upwards were recorded later, but it is difficult to know how accurate the reports were.<BR>Actual sea-battles were rare, and even then were fought close to shore. Ships were roped together in lines to face an enemy fleet and showers of arrows and missiles would have been exchanged. Each side then resorted to hand-to-hand fighting as they attempted to board their opponents' ships. The warriors in the prow were specially selected for this task. The aim was not to destroy enemy craft, but to capture them if possible, as they represented a considerable investment in time, resources and labour.<BR>The Cuerdale Hoard<BR>By Gareth Williams and Leslie Webster<BR><BR><BR>The Cuerdale Hoard is the largest Viking silver treasure trove ever found, outside Russia. Gareth Williams and Leslie Webster unearth the secrets that were buried with it. The Cuerdale Hoard © <BR><BR><BR><BR>Page 1 of 5<BR><BR><BR>1. Discovery<BR>2. Hoards and hoarding<BR>3. The coins<BR>4. The bullion<BR>5. Find out more<BR><BR><BR>Print entire article Discovery<BR>The Cuerdale Hoard is the greatest Viking silver treasure trove ever found, outside Russia, far exceeding in scale and range any hoard found in the Scandinavian homelands or in the western areas of Viking settlement. Containing around 8,600 items of silver coins and bullion when found, and weighing some 40kg, it is an astonishing assemblage, as impressive even in its slightly depleted form today as it must have been when it was first put together in the early tenth century.<BR>'... this massive treasure may have been a war chest ...'<BR>It was found on 15 May 1840, by workmen engaged in repairing the embankment on the south side of the River Ribble at Cuerdale, near Preston, Lancashire. The hoard had been buried in a lead chest, fragments of which survive, and the presence of small bone pins suggests that some of the coins or bullion had been parcelled up into separate bags or parcels, secured by these pins.<BR>Prompt action by the landowner's bailiff ensured that almost all the hoard was retrieved; the labourers were allowed to retain one coin each for themselves. It was declared Treasure Trove at an inquest on 15 August 1840, the property of Queen Victoria in right of her Duchy of Lancaster; the Duchy then passed it to the British Museum for examination prior to its distribution to over 170 recipients. The lion's share, however, was allocated to the British Museum. <BR>The Cuerdale Hoard, a general view © <BR>The coins found with the hoard reveal that it must have been buried in the years between 905 and 910, shortly after the expulsion of the Vikings from Dublin in 902. The Ribble Valley, a peaceful backwater today, was then the main route between Viking York and the Irish Sea; this fact, together with the Irish Norse origins of much of the bullion, and the presence of newly minted coins made by the York Vikings, have led scholars to suggest that this massive treasure may have been a war chest, assembled by Irish Norse exiles intending to mount an expeditionary force to reoccupy Dublin from a base on the Ribble estuary.<BR>From the remains of five Viking ships in Denmark to the excavation of an ancient rubbish dump in Westray, uncover the finds that have revealed an enormous amount about Viking life. Burial mounds and church at Gamle Uppsala © <BR><BR><BR>Page 1 of 10<BR><BR><BR>1. Anglesey<BR>2. Repton<BR>3. Orkney<BR>4. Kaupang<BR>5. Scar<BR>6. Roskilde ships<BR>7. Tarbat<BR>8. Westray<BR>9. Hadstock Church<BR>10. Find out more<BR><BR><BR>Print entire article Anglesey<BR>In 1992 Mark Redknap, from the National Museum of Wales, was sent some small artefacts from Anglesey. The haul included ninth-century coins and some small lead weights typical of those used by Viking traders. Evidence for the Vikings in Wales is sparse, but a hoard of five exquisite silver arm rings had also been found on Anglesey. The island itself has Scandianvian connections, probably deriving its name, Onguls-ey, from a Viking leader.<BR>Based on this evidence, Mark instigated a geophysical survey of the site where these objects had been found, and discovered a hidden trench. Excavations then began which revealed a ninth-century defensive wall, partly constructed with massive stone blocks and about two metres wide at its base. The question was, what were the inhabitants of this settlement defending themselves against?<BR>Archaeologists uncover some surprising finds In the Welsh Annals Mark found records of Viking raids in the ninth and tenth centuries. Combined with the archaeological clues to a Scandinavian presence, Mark began to suspect these local people might have been under threat from Vikings. <BR>A few seasons into the excavation Mark got a surprise. Two skeletons were found. It looked as if they had been thrown into the ditch - without the care or ceremony one would expect if they had been buried by family and friends. The following year three more skeletons turned up. The position of one, a young male, led Mark to believe his hands had been tied behind his back. It's possible these Welsh victims of violence were killed by the Vikings.<BR>Loot and Land <BR>By Dr Anna Ritchie, July 2001 More on Anglo-Saxon Britain?<BR>Take a History Trail. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>1 of 6 <BR>Terror from the sea<BR>Lindisfarne sacked<BR>Who were the Vikings?<BR>Ships and navigation<BR>A fair wind for raiding<BR>The need for land<BR>Go further<BR>Printable version <BR><BR><BR>The Vikings attacked Britain's holy places, slaughtered its monks and carried away countless treasures. Well-designed boats and convenient winds helped the Vikings come and go as they pleased. Britain was devastated as the raiders divided the land amongst themselves. <BR>The relentless Viking attacks <BR>8th - 9th centuries <BR><BR><BR>Terror from the sea <BR>In 789, three Viking ships arrived on the Wessex shore. The local reeve had been sent to greet them but he was killed on the spot. This event was recorded in a short entry in the Anglo-Saxon Chronicle. But worse was to come. Four years later, Lindisfarne, one of Britain's most sacred sites, was sacked. Word of the Viking threat spread throughout Europe.<BR>'Lo, it is nearly 350 years that we and our fathers have inhabited this most lovely land, and never before has such terror appeared in Britain as we have now suffered from a pagan race, nor was it thought that such an inroad from the sea could be made. Behold the church of St Cuthbert spattered with the blood of the priests of God, despoiled of all its ornaments; a place more venerable than all in Britain is given as a prey to pagan peoples...'. <BR>Letter from Alcuin to Ethelred, king of Northumbria<BR>The first Viking raids were hit-and-run affairs. There was no co-ordination and no long-term plan behind them. Raids were not even a new hazard in a society well-used to warfare on any scale from local skirmishes to great battles. The Vikings' sin was to attack and pillage the holy monasteries, the sacred places of the Christian world. And the leaders of that world were quick to condemn them. One of those leaders whose words have come down to us was Alcuin of York.<BR><BR><BR><BR>Welcome to the companion Web site to "The Vikings," a two-hour NOVA program originally broadcast on May 9, 2000. The program examines a new, less barbarian image of the Norsemen based on recent archeological investigations. Here's what you'll find online: <BR>Explore a Viking Village (Video)<BR>In these film clips of a 1:30 scale model, "walk" down the main street and "boat" through the harbor of Birka, a medieval Viking village in Sweden. <BR><BR><BR>Who Were the Vikings?<BR>Dr. William Fitzhugh, curator of a new Viking exhibit at the Smithsonian Institution, expands on new theories about the Norsemen. <BR><BR><BR>Secrets of Norse Ships<BR>Find out what it was about the longships and other Viking vessels that helped their makers get around so successfully. <BR><BR><BR>The Viking Diaspora<BR>This clickable map illustrates the extraordinary breadth of the Norse diaspora. <BR><BR><BR>Write Your Name in Runes<BR>See your name spelled in runes, learn the meaning of each of the letters in the Viking alphabet, and delve into the hoary history of the Norse writing system. <BR><BR><BR>Build a Tree-Ring Timeline (Hot Science)<BR>Learn about the study of tree rings, which scientists have used to date the remains of Viking ships, and try your hand at creating your own tree-ring chronology. <BR>Want to "walk" through a real Viking village? The sequences below from the NOVA film "The Vikings" offer a fascinating and unprecedented look at Birka, a medieval Viking village that archeologists recently excavated near modern-day Stockholm. The video clips come from footage that Swedish filmmakers Mikael Agaton and Lars Rengfelt shot of a 1:30 scale model of Birka now housed in the Museum of National Antiquities in Stockholm. See the various clips to learn more about the model and how it was made and filmed. <BR><BR>You'll need one of the (free) software plugins - QuickTime or RealPlayer - to be able to view the clips. If you already have the software, choose a media format to view a clip. Note: all of the clips are silent.<BR><BR>According to Icelandic sagas written in the 12th and 13th centuries (but based on much earlier oral tradition), in about 985 Bjarni Herjolfsson, a Norse settler in Greenland, was blown off course and sighted a continent west of Greenland, but he did not go ashore. About 15 years later Leif Eriksson (son of Erik the Red) explored the new continent. For the next ten years a number of voyages were made from Greenland to the new land, which the Norsemen called "Vinland" because of the profusion of grapes that grew there. <BR><BR>Return to <BR>Germanic Myths, Legends, and Sagas. <BR>Index of folklore and mythology electronic texts. <BR>The Viking Ship Home Page. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>The Way Station at L'Anse aux Meadows, Newfoundland <BR>The following photographs are all courtesy of the Canadian National Parks Service. <BR>General View of the Site <BR>Artifacts Discovered at L'Anse aux Meadows <BR>A copper alloy ring headed pin of Norse design. Greatly magnified. Pins such as these were used to close the outer garments of both men and women. <BR>A soapstone spindle whorl of Norse design. These common household items, typically carved from soapstone, served as small flywheels on the spindles used for spinning yarn and thread. <BR>A simple stone lamp. The carved indentation would hold animal fat and a wick. <BR>Carved wooden pieces of unknown use. These pieces were likely some sort of ship fittings. There is evidence that a substantial amount of woodworking and carpentry was conducted at L'Anse aux Meadows during the Viking era. <BR>A ship repair piece made from wood. Identical repair patches have been found in excavations of Norse Dublin. <BR>Excavations and Reconstructed Buildings <BR>Aerial view of three reconstructed buildings, surrounded by a fence. In the tradition of Iceland, buildings were constructed of sod over a wooden frame. <BR>Another view of the above scene, showing the settlement as it would have appeared during the Viking era. <BR>A close-up view of the fence, showing its woven construction (a technique still used in Scandinavia), with sod buildings in the background. <BR>Another view of the above scene. <BR>Excavation of the smithy. The existence of a smithy or furnace pit at L'Anse aux Meadows suggests that the location's most important function was that of a way station where Viking travelers could repair their ships and restock their supplies. <BR>Reconstructed smithy, showing the facility as it would have appeared during the Viking era. <BR>Interior of a reconstructed longhouse of Icelandic design. <BR>Another view, showing a central fireplace, of the above longhouse interior. Norse longhouses were heated by central, open fires. The smoke escaped through one or more vents in the roof. <BR><BR><BR><BR>Poetry about Vikings in America <BR>"The Skeleton in Armor" by Henry Wadsworth Longfellow. In this well known ballad, Longfellow creates a tale of ancient love and adventure around two New England artifacts of his day: a skeleton clad in corroded armor and the ruin of the Round Tower at Newport, then thought to have been built by the Vikings, a view not shared by twentieth-century scholars. <BR>"The Norsemen" by John Greenleaf Whittier. A ballad prompted by the discovery, in the early nineteenth century, of the fragment of a statue held to be a relic from the Norsemen in New England. <BR><BR><BR><BR>The Vinland Map <BR>Vinlanda: The Vinland Map on the Web. Tim Spalding's excellent study and collection of sites dealing with a document purporting to be a 15th-century map depicting North America. Despite intensive scrutiny, scholars are not united as to whether this map is a genuine pre-Columbian document, or a very clever forgery. <BR><BR><BR><BR>North American Runestones <BR>Examine the following sites, then decide for yourself: Are the North American runestones authentic artifacts from Viking explorers, or are they elaborate frauds by Scandinavian-Americans? <BR>The Kennsington [Minnesota] Runestone. <BR>The Mystery of the Heavener [Oklahoma] Runestone. <BR>Heavener Runestone State Park in Heavener Oklahoma. <BR>Germanic Myths, Legends, and Sagas <BR>The illustration on the right is a detail from a standing stone found on the Island of Gotland, Sweden. Click here to see the entire picture stone. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>Compiled by <BR><BR>D. L. Ashliman<BR><BR>See also<BR><BR>Folklore and Mythology Electronic Texts <BR><BR><BR><BR>Germanic Geography <BR>The Germanic world. Links to sites describing the history, geography, and culture of Germany, Switzerland, Austria, Scandinavia, the low countries, and England. <BR><BR><BR><BR>Germanic (Especially Old Norse) Mythology and Culture <BR>Ancient Monuments<BR>Dolmens in Denmark, a collection of photographs of pre-Christian stone graves and monuments. <BR>Runestones and Picture Stones from Scandinavia: A Selection of Photographs. <BR>The Sigurd Portal. Carved doorposts of the medieval stave church at Hylestad, Setesdal, Norway. Although part of a Christian church, the carvings represent scenes from the heathen story of Sigurd the dragon slayer. <BR>The Sigurd Runestone at Ramsundsberget, Jäder, Södermanland, Sweden. This famous runestone illustrates the story of how Sigurd kills the dragon Fafnir and his treacherous companion Regin. <BR>Stone Monuments, legends about ancient alters, graves, megaliths, menhirs, mounds, pictographs, runestones, picture stones, standing stones, and other such monuments from the past. <BR>The Gods' Home Pages<BR>Balder's Home Page. <BR>Frey's Home Page. Under construction. <BR>Gefion's Home Page. Gefion (also spelled Gefjon) is the goddess who created the Danish island of Sjælland (Zealand) by plowing out an enormous field from the Kingdom of Sweden. <BR>Odin's Home Page. Under construction. <BR>Ostara's Home Page. The Germanic Goddess of Springtime. Her name lives on in the English and German words for "Easter." <BR>Rígsþula: The Lay of Rig from the Poetic Edda. This account contains all that is known about the enigmatic god named Rig, although Rig may be an alternate name for Heimdall. <BR>Thor's Home Page, a collection of links relating to the Thunder God. <BR>Thor's Hammer. Photographs of amulets from the Viking age. <BR>The Vikings<BR>Vikings in America. Information about the Norse settlement in Vinland, including photographs of the reconstructed way station at L'Anse aux Meadows, Newfoundland, Canada. <BR>Viking Ship Home Page. Illustrations, stories, facts, and links concerning the ship culture of the Vikings. <BR>When Vikings Rules the Seas. More about the Vikings, including the opportunity to purchase authentic scale models of their ships. <BR><BR><BR><BR>Electronic texts <BR>Index of Folklore and Mythology Electronic Texts, compiled by D. L. Ashliman. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>Related Links<BR>Germanic Mythology and Culture<BR>Nordic Mythology, a summary essay from Sweden. <BR>The Norse Mythology Web Page, a summary by Nicole Cherry of the California Institute of Technology. <BR>The Viking Home Page, another collection of links about the Vikings, this one from a server in Sweden. <BR>The World of the Vikings, a well-organized collection of links from a server in Great Britain. This is the best starting point for a search of Viking material on the web. <BR><BR><BR><BR>Mythology and legendry in general <BR>Encyclopedia Mythica, edited by M. F. Lindemans. This is an encyclopedia on mythology, magic, myths, legends, folklore from all over the world and from all times. It currently contains over 4300 definitions of gods and goddesses, supernatural beings and legendary creatures and monsters. A minor part of the encyclopedia is related to mysticism and the occult. <BR>Harvard University's Program in Folklore and Mythology: Home Page. <BR>Mythology and Folklore, a comprehensive index maintained by Philip R. "Pib" Burns of the Emerging Technologies Group at Northwestern University. <BR>Myths and legends, a collection of sites, organized by country. <BR>Yahoo index Society and Culture:Mythology and Folklore. <BR><BR><BR><BR>Fairy mythology <BR>The Yahoo index Society and Culture:Mythology and Folklore:Fabulous Creatures:Faeries. <BR><BR><BR><BR>Folk and fairy tales <BR>Folk and fairy tale links, edited by D. L. Ashliman <BR>Contents <BR>The Standing Stones of Stenhouse (Orkney Islands, Sir Walter Scott). <BR>The Stone of Odin (Orkney Islands, G. F. Black). <BR>The Temple of the Moon, the Temple of the Sun, and Wodden's Stone (Orkney Islands, G. F. Black). <BR>The Merry Maidens (England, Daniel Bowen Craigue). <BR>The Rollright Stones (England, James Orchard Halliwell-Phillipps). <BR>Legend of the Rollright Stones (England, Edwin Sidney Hartland). <BR>Druidical Circles and Monoliths (Scotland, Walter Gregor). <BR>The Frau Holle Stone (Germany, J. W. Wolf). <BR>Giants in Denmark (Saxo Grammaticus). <BR>Gloshed's Altar (Sweden, Herman Hofberg). <BR>The Giant's Stone near Züschen (Germany, Karl Lyncker). <BR>The Stone of Stolzenhagen (Germany, J. D. H. Temme). <BR>The Seven Stones of Morin (Germany, J. D. H. Temme). <BR>The Adam's Dance of Wirchow (Germany, J. D. H. Temme). <BR>The Hun Graves at Züssow (Germany, J. D. H. Temme). <BR>Table-Mên: The Saxon Kings' Visit to the Land's End (England, Robert Hunt). <BR>King Arthur's Stone (England, Robert Hunt). <BR>The Witches of the Logan Stone (England, Robert Hunt). <BR>How to Become a Witch (England, Robert Hunt). <BR>Olaf's Mound and the Raised Stone at Slugan (Scotland, Lord Archibald Campbell). <BR>Runestones and Picture Stones from Scandinavia (a selection of photographs). <BR>Links to related sites. <BR><BR><BR><BR>The Standing Stones of Stenhouse<BR>Orkney Islands<BR>The most stately monument of this sort [circles of detached stones] in Scotland, and probably inferior to none in England, excepting Stonehenge, is formed by what are called the Standing Stones of Stenhouse, in the island of Pomona in the Orkneys, where it can scarcely be supposed that Druids ever penetrated. At least, it is certain, that the common people now consider it as a Scandinavian monument; and, according to an ancient custom, a couple who are desirous to attach themselves by more than an ordinary vow of fidelity, join hands through the round hole which is in one of the stones. This they call the promise of Odin.<BR><BR><BR><BR>Source: Sir Walter Scott , "Essay on Border Antiquities." This article formed the introduction to a two-volume work, published in 1814, under the title Border Antiquities of England and Scotland. I have used the the following edition: The Prose Works of Sir Walter Scott, Bart. (Edinburgh, n.d.), vol. 7, pp. 14-15. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>The Stone of Odin<BR>Orkney Islands<BR>A young man had seduced a girl under promise of marriage, and she proving with child, was deserted by him: The young man was called before session; the elders were particularly severe. Being asked by the minister the cause of so much rigor, they answered, "You do not know what a bad man this is; he has broke the promise of Odin." <BR>Being further asked what they meant by the promise of Odin, they put him in mind of the stone at Stenhouse, with the round hole in it; and added, that it was customary, when promises were made, for the contracting parties to join hands through this hole, and the promises so made were called the promises of Odin. <BR>It was said that a child passed through the hole when young would never shake with palsy in old age. Up to the time of its destruction, it was customary to leave some offering on visiting the stone, such as a piece of bread, or cheese, or a rag, or even a stone. <BR>The Odin stone, long the favorite trysting-place in summer twilights of Orkney lovers, was demolished in 1814 by a sacrilegious farmer, who used its material to assist him in the erection of a cowhouse. this misguided man was a Ferry-Louper (the name formerly given to strangers from the south), and his wanton destruction of the consecrated stone stirred so strongly the resentment of the peasantry in the district that various unsuccessful attempts were made to burn his house and holdings about his ears. <BR><BR><BR><BR>Source: County Folk-Lore, vol. 3: Examples of Printed Folk-Lore Concerning the Orkney &amp; Shetland Islands, collected by G. F. Black and edited by Northcote W. Thomas (London: Folk-Lore Society, 1903), p. 2. <BR>Black's sources: <BR>Principal Gordon of the Scots College at Paris in Archæologia Scotica, vol. 1, p. 263. <BR>Capt. F. W. L. Thomas in Archæologia, , vol. 34, p. 101. <BR>Daniel Gorrie, Summers and Winters in the Orkneys, 2nd ed. (London, 1869), p. 143. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>The Temple of the Moon, The Temple of the Sun, and Wodden's Stone<BR>Orkney Islands<BR>There was a custom among the lower class of people in this country which has entirely subsided within these twenty or thirty years. Upon the first day of every new year the common people, from all parts of the country, met at the Kirk of Stainhouse (Stennis), each person having provision for four or five days; they continued there for that time dancing and feasting in the kirk. <BR>This meeting gave the young people an opportunity of seeing each other, which seldom failed in making four or five marriages every year; and to secure each other's love, till an opportunity of celebrating their nuptials, they had resource to the following solemn engagements: <BR>The parties agreed stole from the rest of their companions, and went to the Temple of the Moon, where the woman, in presence of the man, fell down on her knees and prayed the god Wodden (for such was the name of the god they addressed upon this occasion) that he would enable her to perform all the promises and obligations she had and was to make to the young man present, after which they both went to the Temple of the Sun, where the man prayed in like manner before the woman, then they repaired from this to the stone [known as Wodden's or Odin's Stone], and the man being on one side and the woman on the other, they took hold of each other's right hand through the hole, and there swore to be constant and faithful to each other. <BR>This ceremony was held so very sacred in those times that the person who dared to break the engagement made here was counted infamous, and excluded all society. <BR><BR><BR><BR>Source: County Folk-Lore, vol. 3: Examples of Printed Folk-Lore Concerning the Orkney &amp; Shetland Islands, collected by G. F. Black and edited by Northcote W. Thomas (London: Folk-Lore Society, 1903), pp. 212-213. <BR>Black's source: George Low, A Tour through the Islands of Orkney and Schetland, containing Hints Relative to their Ancient, Modern, and Natural History, collected in 1774 (Kirkwall, 1879), p. xxvi. <BR>The "Temple of the Moon" is a circle of standing stones also known as the "Ring of Stennis." <BR>The "Temple of the Sun" is a circle of standing stones also known as the "Ring of Brogar." <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>The Merry Maidens <BR>England (Cornwall) <BR>Everyone in Cornwall knows the story of the Merry Maidens. It is said that long ago some twenty maidens, accompanied by two pipers, were dancing and making merry on a Sunday, and as punishment for this sacrilege the lot of them were turned to stone: the maidens were petrified in a perfect circle with the two pipers standing by themselves a little way off. <BR>Now I cannot believe this legend, because according to it the stone circle would come from Christian times, but it has to be much older. When I was a lad I heard another explanation for the stones. I cannot remember any of the details, but I am sure it was much closer to the truth. It has something to do with the ley lines that run through here. In fact, a ley line connects the Blind Fiddler standing stone just up the road from here with my garden. Tomorrow I'll demonstrate its energy for you with a dowsing rod. <BR>Yes, there is a story about the Blind Fiddler, but I don't remember it either. However, I do know a story about the Merry Maidens, and it is a true story. <BR>In 1907 an emmet (that's a Cornish word for outsider) from England bought the farm where the Merry Maidens stone circle stands. Thinking that the stones lessened the value of the field, the new owner ordered one of his workers to pull them down and add them to the stone walls surrounding the meadow. <BR>The worker, a Cornishman, protested, but the Englishman insisted: "This is my field, and I'll do with it what I please, and you'll do as I say!" <BR>Next day the Cornishman hitched up three shire horses to a chain and began the task. (You know shire horses, don't you? They're big one-ton draft horses.) Anyway, while pulling over the first stone the lead horse panicked, reared up, then fell over dead. <BR>Reporting this to his master, the Cornishman asked if he should fetch another horse for the task. <BR>"No," said the landowner. "Set the stone back upright. We'll pull the lot of them down later." <BR>But the stone circle was left undisturbed, and remains so to this day. <BR><BR><BR><BR>Source: Daniel Bowen Craigue, a retired electrician about 65 years of age, and life-long resident of Cornwall, currently residing at Catchall, Burlyas Bridge, near Penzance. Danny, as he likes to be called, narrated this account to D. L. and Patricia Ashliman on the evening of May 20, 2002. <BR>The Merry Maidens stone circle, also called Dawn's Men (a corruption of Dans Maen [Stone Dance] in Cornish) or the Dancing Stones, consists of 19 evenly spaced stones set in a circle with a diameter of 75 feet. The two pipers, standing stones 13.5 feet and 15 feet high, are one fourth mile away. <BR>Link to a photograph of the Merry Maidens. This page is part of the excellent Stone Pages site. <BR>The Blind Fiddler is also called the Tregonebris Stone. <BR>There is widespread (but, from my perspective, uncritical) belief in Great Britain in the natural energy of so-called ley lines. Link to a statistical study by Jason Papadopoulos of these lines: Ley Line Statistics. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>The Rollright Stones<BR>England<BR>The "Druidical" Stones at Rollright, Oxfordshire, are said to have been originally a general and his army who were transformed into stones by a magician. The tradition runs that there was a prophecy or oracle which told the general,-- <BR>If Long Compton thou canst see,<BR>King of England thou shalt be. <BR>He was within a few yard of the spot whence that town could be observed, when his progress was stopped by the magician's transformation,-- <BR>Sink down man, and rise up stone!<BR>King of England thou shalt be none. <BR>The general was transformed into a large stone which stands on a spot from which Long Compton is not visible, but on ascending a slight rise close to it, the town is revealed to view. <BR>Roger Gale, writing in 1719, says that whoever dared to contradict this story was regarded "as a most audacious freethinker." <BR>It is said that no man could ever count these stones, and that a baker once attempted it by placing a penny loaf on each of them, but somehow or other he failed in counting his own bread. <BR>A similar tale is related of Stonehenge. <BR><BR><BR><BR>Source: James Orchard Halliwell-Phillipps, Popular Rhymes and Nursery Tales (London: John Russell Smith, 1849), pp. 193-194. <BR>Link to a photograph of the Rollright Stone Circle. This page is part of the excellent Stone Pages site. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>Legend of the Rollright Stones<BR>England<BR>Not far from the borders of Gloucestershire and Oxfordshire, and within the latter county, is the pretty village of Rollright and near the village, up a hill, stands a circle of small stones, and one larger stone, such as our Celtic antiquaries say were raised by the Druids. <BR>As soon as the Druids left them, the fairies, who never failed to take possession of their deserted shrines, seemed to have had an especial care over these stones, and anyone who ventures to meddle with them is sure to meet with some very great misfortune. <BR>The old people of the village, however, who generally know most about these matters, say the stones were once a king and his knights, who were going to make war on the king of England. And they assert that, according to old prophecies, had they ever reached Long Compton, the king of England must inevitably have been dethroned, and this king would have reigned in his place. But when they came to the village of Rollright they were suddenly turned into stones in the place where they now stand. <BR>Be this as it may, there was once a farmer in the village who wanted a large stone to put in a particular position in an outhouse he was building in his farmyard, and he thought that one of the old knights would be just the thing for him. In spite of all the warnings of his neighbors he determined to have the stone he wanted, and he put four horses to his best wagon and proceeded up the hill. With much labor he succeeded in getting the stone into his wagon, and though the road lay down hill, it was so heavy that his wagon was broken and his horses were killed by the labor of drawing it home. Nothing daunted by all these mishaps, the farmer raised the stone to the place it was to occupy in his new building. <BR>From this moment everything went wrong with him. His crops failed year after year. His cattle died one after another. He was obliged to mortgage his land and to sell his wagons and horses, till at last he had left only one poor broken-down horse which nobody would buy, and one old crazy cart. <BR>Suddenly the thought came into his head that all his misfortunes might be owing to the identical stone which he had brought from the circle at the top of the hill. He thought he would try to get it back again, and his only horse was put to the cart. To his surprise he got the stone down and lifted it into the cart with very little trouble, and, as soon as it was in, the horse, which could scarcely bear along its own limbs, now drew it up the hill of its own accord with as little trouble as another horse would draw an empty cart on level ground, until it came to the very spot where the stone had formerly stood beside its companions. <BR>The stone was soon in its place, and the horse and cart returned home, and from that moment the farmer's affairs began to improve, till in a short time he was a richer and more substantial man than he had ever been before. <BR><BR><BR><BR>Source: Edwin Sidney Hartland, English Fairy and Folk Tales (London: Walter Scott Publishing Co., ca. 1890), pp. 151-152. <BR>Hartland's source: Folk-Lore Record, vol. 2, p. 177. <BR>Link to a photograph of the Rollright Stone Circle. This page is part of the excellent Stone Pages site. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>Druidical Circles and Monoliths<BR>Scotland<BR>Druidical circles and monoliths were looked upon with awe; and there were few that would have dared to remove them. <BR>Here is a tradition of a monolith on the farm of Achorrachin in Glenlivet. The farmer was building a steading, and took the stone as a lintel to a byre door. Disease fell upon the cattle, and most unearthly noises were heard during the night all round the steading. There was no peace for man or beast. <BR>By the advice of a friend, the stone was taken from the wall and thrown into the river that ran past the farm. Still there was no peace. The stone was at last put into its old place in the middle of a field. Things then returned to their usual course. <BR>The stone stands to the present day in the middle of the field, and in some of its crevices were seen, not many years ago, small pieces of mortar. <BR><BR><BR><BR>Source: Walter Gregor, Notes on the Folk-Lore of the North-East of Scotland (London: Folk-Lore Society, 1881), p. 115. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>The Frau Holle Stone<BR>Germany<BR>In the forest near Fulda there is a stone with many furrows. It was there that Frau Holle cried such bitter tears over her husband that it softened the hard stone. <BR><BR><BR><BR>Source: J. W. Wolf, Hessische Sagen (Göttingen and Leipzig: Dieterichsche Buchhandlung, 1853), p. 10. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>Giants in Denmark<BR>Saxo Grammaticus<BR>That the country of Denmark was once cultivated and worked by giants, is attested by the enormous stones attached to the barrows and caves of the ancients. Should any man question that this is accomplished by superhuman force, let him look up at the tops of certain mountains and say, if he knows, what man has carried such immense boulders up to their crests. <BR>For anyone considering this marvel will mark that it is inconceivable how a mass, hardly at all or but with difficulty movable upon a level, could have been raised to so mighty a peak of so lofty a mountain by mere human effort, or by the ordinary exertion of human strength. But as to whether, after the deluge went forth, there existed giants who could do such deeds, or men endowed beyond others with bodily force, there is scant tradition to tell us. <BR>But, as our countrymen assert, even today there are those who dwell in that rugged and inaccessible region to the north who, by the transformable nature of their bodies, are granted the power of being near or distant, and of appearing and vanishing in turn. The approach to this region, whose position and name are unknown, and which lacks all civilization, but teems with peoples of monstrous strangeness, is beset with perils of a fearful kind, and has seldom granted to those who attempted it an unscathed return. <BR><BR><BR><BR>Source: The First Nine Books of the Danish History of Saxo Grammaticus (Gesta Danorum), translated by Oliver Elton (London: David Nutt, 1894), pp. 12-14. Slightly revised. Saxo's Gesta Danorum (The Deeds of the Danes) was written ca. 1208. <BR>Enormous stones, similar to those described by Saxo, can still be seen in the many dolmens still extant in Denmark. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>Gloshed's Altar<BR>Sweden<BR>South of Thorsby Church, among the mountains, lies a shattered rock called Gloshed's Altar, concerning which there is an old tradition still living upon the lips of the people, as follows:<BR>A long time ago a man from the parish of Säfve went upon a Hollandish ship, on a whaling cruise. After the vessel had been tossed about the sea for some time, land was one day sighted, and upon the land was seen a fire which continued to burn many days.<BR>It was determined that some of the ship's crew should go ashore, in the hope that shelter might be found, and among those who went ashore was our hero. When the strand was reached they found there an old man sitting by a fire of logs, endeavoring to warm himself.<BR>"Where did you come from?" asked the old man.<BR>"From Holland!" answered the sailors.<BR>"But where were you born?" to our hero.<BR>"In Hisingen, in the parish of Säfve," he answered.<BR>"Are you acquainted in Thorsby?"<BR>"Yes, indeed!"<BR>"Do you know where Ulfve Mountain lies?"<BR>"I have often passed it, as the road from Göteborg to Marstrand over Hisingen and through Thorsby goes past there."<BR>"Do the large stones and hills remain undisturbed?" asked the old man.<BR>"Yes, except one stone, which, if I remember correctly, is toppling over," said the Hisinger.<BR>"That is too bad!" But do you know where Gloshed's Altar is, and does it remain sound?"<BR>"Upon that point," said the sailor, "I have no knowledge."<BR>Finally the old man continued, "If you will say to those who now live in Thorsby and Torrebräcka that they shall not destroy the stones and elevations at the foot of Ulfve Mount, and, above all, to take care of Gloshed's Altar, you shall have fair winds for the rest of your voyage."<BR>The Hisinger promised to deliver the message when he arrived home, whereupon he asked the old man his name, and how he, living so far from Thorsby, was so well acquainted with matters there.<BR>"I'll tell you," said he. "My name is Thore Brock, and I at one time lived there, but was banished. All my relations are buried at Ulfve Mountain, and at Gloshed's Altar we were wont to do homage to our gods and to make our offerings."<BR>Hereupon they separated.<BR>When the man from Hisinger returned home he went about the fulfillment of his promise, and, without knowing how, he soon became one of the principal farmers in the parish.<BR><BR><BR><BR>Source: Herman Hofberg, Swedish Fairy Tales, translated by W. H. Myers (Chicago, W. B. Conkey Company, 1893), pp. 95-96. <BR>Footnote in the original:<BR><BR>In Bohusländ and in Dalland the belief is quite general that the giants, leaving those regions, settled upon Dovre in Norway, or upon some uninhabited island in the North Sea, and that travelers are eagerly questioned about their former home. <BR>Return to the table of contents.<BR><BR><BR><BR><BR><BR>The Giant's Stone near Züschen <BR>Germany<BR>The inhabitants of the little town of Naumburg, near the border of the Waldeck District, built a church for the praise of God and and the salvation of their souls, for there was not yet one at that place. The devil, from a vantage point on a mountain near Züschen watched angrily as the pious work progressed from day to day. Finally he could no longer contain his anger; he picked up a huge stone, wanting to throw it at Naumburg. However, it got caught on his sleeve and fell into a field between Züschen and Naumburg. The Evil One went there, sat down on the stone, and wept bloody tears because of his failed throw. The stone is still there, and is known by the name Riesenstein (Giant's Stone). You can still see where the devil sat and the three red stains which are said to have come from his bloody tears. <BR><BR><BR>Source: Karl Lyncker, Deutsche Sagen und Sitten in hessischen Gauen (Kassel: Verlag von Oswald Bertram, 1854), p. 263. <BR>Naumburg and Züschen lie about 30 km west of Kassel in central Germany. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>The Stone of Stolzenhagen<BR>Germany<BR>Stolzenhagen Field is under the jurisdiction of Müllenbeck in Mittelmark and is not far at all from Lake Wandelitz. In this field there is an enormous stone which extends several feet beneath the earth and which has the imprint on its top of a very large and powerful man's hand. The five fingers can still be recognized clearly and distinctly. <BR>The people of Wandelitz relate that in ancient times this stone lay on the other side of Lake Wandelitz. An enormous giant lived there, and in order to prove his strength he picked up the stone, pressed his five fingers into it -- leaving their imprint -- and then threw it across the lake. <BR><BR><BR><BR>Source: J. D. H. Temme, Die Volkssagen der Altmark. Mit einem Anhange von Sagen aus den übrigen Marken und aus dem Magdeburgischen (Berlin: In der Nicolaischen Buchhundlung, 1839), p. 99. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>The Seven Stones of Morin<BR>Germany<BR>Not far from the town of Morin in Neumark there are seven stones standing together in a field. They are called simply "the Seven Stones." According to legend they are seven young men who wantonly moistened their bread and cheese there in an indecent manner. As punishment for this wickedness, they were immediately turned into stones. <BR><BR><BR>Source: J. D. H. Temme, Die Volkssagen der Altmark. Mit einem Anhange von Sagen aus den übrigen Marken und aus dem Magdeburgischen (Berlin: In der Nicolaischen Buchhundlung, 1839), pp. 99-100. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>The Adam's Dance of Wirchow<BR>Germany<BR>Near Wirchow in Neumark there is a circle of eighteen large stones. Fourteen of them are between two and two and a half feet high, and they stand in pairs, forming a large circle around two other stones, which stand in the middle of the circle. These two are more than two yards high. Two additional stones, still somewhat taller, stand outside the circle some distance removed. <BR>About the origin of these stones it is related that at this place several hundred years ago a number of people gathered on Holy Whitsunday to carry out a naked dance. <BR>As special punishment for their wicked behavior they were turned into stones. Thus the stones are called "the Adam's Dance," or "the Stone Dance." The fourteen stones in the circle were the male and female dancers. The two in the middle were the beer servers, and the two outside the circle were the musicians. One can still see violins on these latter ones. <BR><BR><BR><BR>Source: J. D. H. Temme, Die Volkssagen der Altmark. Mit einem Anhange von Sagen aus den übrigen Marken und aus dem Magdeburgischen (Berlin: In der Nicolaischen Buchhundlung, 1839), p. 100. <BR>Whitsunday (Pentecost) is the seventh Sunday after Easter, and marks the close of Eastertide. Numerous non-Christian springtime rituals, superstitions, and practices have attached themselves to Whitsuntide. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>The Hun Graves at Züssow<BR>Germany<BR>Ages ago there were two large, ancient Hun Graves on the Buggenhagen Estate at Züssow. In the year 1594 the people of Greifswald needed stones for a building, and upon their request the Buggenhagens gave them permission to take the stones from the two Hun graves. After the Greifswald stonemasons had cut up the large stones they became curious about what might be buried in the earth beneath them. They therefore began to dig into one of the graves, where they found many human corpses. <BR>They were completely preserved and enormously large. They measured between eleven and sixteen feet in length, and they all lay in a row. Between each one there was a jar filled with earth. When they began digging into the second grave they heard a great commotion beneath the earth, as though people were dancing and rattling bunches of keys. This so frightened them that they ceased their digging. <BR><BR><BR><BR>Source: J. D. H. Temme, Die Volkssagen von Pommern und Rügen (Berlin, In der Nicolaischen Buchhandlung, 1840), no. 173, p. 213. <BR>North Germans refer to the giants that formerly occupied their land as Hünen, a word that is etymologically related to the Hunnen (Huns), of central Asia. <BR>Greifswald is in northeast Germany. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>Table-Mên: The Saxon Kings' Visit to the Land's End<BR>England (Cornwall)<BR>At a short distance from Sennen church, and near the end of a cottage, is a block of granite, nearly eight feet long, and about three feet high. This rock is known as the Table-mên, or Table-main, which appears to signify the stone-table. <BR>At Bosavern, in St. Just, is a somewhat similar flat stone; and the same story attaches to each. <BR>It is to the effect that some Saxon Kings used the stone as a dining table. The number has been variously stated; some traditions fixing on three kings, others on seven. Hals is far more explicit; for, as he says, on the authority of the chronicle of Samuel Daniell; they were -- <BR>Ethelbert, 5th king of Kent;<BR>Cissa, 2d king of the South Saxons;<BR>Kingills, 6th king of the West Saxons;<BR>Sebert, 3d king of the East Saxons;<BR>Ethelfred, 7th king of the Northumbers;<BR>Penda, 5th king of the Mercians;<BR>Sigebert, 5th king of the East Angles, -- all who flourished about the year 600. <BR>At a point where the four parishes of Zennor, Morvah, Gulval, and Madron meet, is a flat stone with a cross cut on it. The Saxon kings are also said to have dined on this. <BR>The only tradition which is known amongst the peasantry of Sennen is, that Prince Arthur and the Kings who aided him against the Danes, in the great battle fought near Vellan-Drucher, dined on the Table-mên, after which they defeated the Danes. <BR><BR><BR><BR>Source: Robert Hunt, Popular Romances of the West of England; or, The Drolls, Traditions, and Superstitions of Old Cornwall (London: John Camden Hotten, 1871), pp. 180. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>King Arthur's Stone <BR>England (Cornwall)<BR>In the western part of Cornwall, all the marks of any peculiar kind found on the rocks are referred either to the giants or the devil. In the eastern part of the county such markings are almost always attributed to Arthur. <BR>Not far from the Devil's Coit in St. Columb, on the edge of the Gossmoor, there is a large stone upon which are deeply impressed marks, which a little fancy may convert into the marks of four horseshoes. This is "King Arthur's Stone," and these marks were made by the horse upon which the British king rode when he resided at Castle Denis, and hunted on these moors. King Arthur's bed, and chair, and caves, are frequently to be met with. <BR>The Giant's Coits, -- and many traditions of these will be found in the section devoted to the giant romances -- are probably monuments of the earliest types of rock mythology. Those of Arthur belong to the period when the Britons were so far advanced in civilization as to war under experienced rulers; and those which are appropriated by the devil are evidently instances of the influence of priestcraft [Roman Catholicism] on the minds of an impressible people. <BR><BR><BR><BR>Source: Robert Hunt, Popular Romances of the West of England; or, The Drolls, Traditions, and Superstitions of Old Cornwall (London: John Camden Hotten, 1871), p. 186. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>The Witches of the Logan Stone<BR>England<BR>Who that has traveled into Cornwall but has visited the Logan Stone? Numerous Logan rocks exist on the granite hills of the county, but that remarkable mass which is poised on the cubical masses forming its Cyclopean support, at Trereen, is beyond all others "The Logan Stone." <BR>A more sublime spot could not have been chosen by the Bardic priesthood for any ordeal connected with their worship; and even admitting that nature may have disposed the huge mass to wear away, so as to rest delicately poised on a pivot, it is highly probable that the wild worship of the untrained tribes, who had passed to those islands from the shores of the Mediterranean Sea, may have led them to believe that some superhuman power belonged to such a strangely balanced mass of rock. <BR>Nothing can be more certain than that through all time, passing on from father to son, there has been a wild reverence of this mass of rock; and long after the days when the Druid ceased to be there is every reason for believing that the Christian priests, if they did not encourage, did not forbid, the use of this and similar rocks to be used as places of ordeal by the uneducated and superstitious people around. <BR>Hence the mass of rock on which is poised the Logan Stone has ever been connected with the supernatural. To the south of the Logan Rock is a high peak of granite, towering above the other rocks; this is known as the Castle Peak. <BR>No one can say for how long a period, but most certainly for ages, this peak has been the midnight rendezvous for witches. Many a man, and woman too, now sleeping quietly in the churchyard of St. Levan, would, had they the power, attest to have seen the witches flying into the Castle Peak on moonlight nights mounted on the stems of the ragwort (Senécio Jacobæa Linn.), and bringing with them the things necessary to make their charms potent and strong. <BR>This place was long noted as the gathering place of the army of witches who took their departure for Wales, where they would luxuriate at the most favored seasons of the year upon the milk of the Welshmen's cows. From this peak many a struggling ship has been watched by a malignant crone, while she has been brewing the tempest to destroy it; and many a rejoicing chorus has been echoed, in horror, by the cliffs around, when the witches have been croaking their miserable delight over the perishing crews, as they have watched man, woman, and child drowning, whom they were presently to rob of the treasures they were bringing home from other lands. <BR>Upon the rocks behind the Logan Rock it would appear that every kind of mischief which can befall man or beast was once brewed by the St. Levan witches. <BR><BR><BR><BR>Source: Robert Hunt, Popular Romances of the West of England; or, The Drolls, Traditions, and Superstitions of Old Cornwall (London: John Camden Hotten, 1871), pp. 329-330. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>How to Become a Witch<BR>England<BR>Touch a Logan stone nine times at midnight, and any woman will become a witch. A more certain plan is said to be to get on the Giant's Rock at Zennor Church-town nine times without shaking it. Seeing that this rock was at one time a very sensitive Logan stone, the task was somewhat difficult. <BR><BR><BR><BR>Source: Robert Hunt, Popular Romances of the West of England; or, The Drolls, Traditions, and Superstitions of Old Cornwall (London: John Camden Hotten, 1871), p. 321. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>Olav's Mound and the Raised Stone at Slugan<BR>Scotland<BR>The Norwegians once made a sudden descent from their ships on the lower end of Craignish. The inhabitants, taken by surprise, fled in terror to the upper end of the district, and halted not until they reached the Slugan (gorge) of Gleann-Domhuinn, or the Deep Glen. <BR>There, however, they rallied under a brave young man, who threw himself at their head, and slew, either with a spear or an arrow, the leader of the invaders. This inspired the Craignish men with such courage that they soon drove back their disheartened enemies across Barbreck river. The latter, in retreating, carried off the body of their fallen leader, and buried it afterwards on a place on Barbreck farm, which is still called Dùnan-Amhlaidh, or Olav's Mound. The Craignish men also raised a stone at Slugan to mark the spot where Olav fell.<BR><BR><BR><BR>Source: Lord Archibald Campbell, Waifs and Strays of Celtic Tradition, Argyllshire Series, vol. 1 (London: David Nutt, 1889), pp. 11-12. <BR>Campbell's title for this piece is "The Battle between the Craignish People and the Lochluinnich Norwegians at Slugan." <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>Runestones and Picture Stones from Scandinavia<BR>A Selection of Photographs<BR>Picture stone discovered at Stora Hammars, Lärbro, Gotland, Sweden. It is now kept at the Statens Historiska Museet at Navavagen, Sweden. The scenes on the stone cannot be identified with certainty. <BR>Picture stone found at Tjängvide on the Swedish island of Gotland. This stone is now kept at the Statens Historiska Museet at Navavagen, Sweden. The top scene shows Odin astride his eight-legged horse Sleipnir approaching Valhalla. The bottom scene depicts a Viking warship. <BR>Runestone at Altuna, Uppland, Sweden. The scene at the bottom of the stone's narrow face depicts Thor, his feet protruding from a boat, capturing the Midgard Serpent. <BR>The Sigurd Runestone at Ramsundsberget, Jäder, Södermanland, Sweden. This famous runestone illustrates the story of how Sigurd kills the dragon Fafnir and his treacherous companion Regin. <BR>Return to the table of contents. <BR><BR><BR><BR><BR><BR>Links to related sites <BR>Stonehenge. Information about and high quality photographs of Europe's most famous ancient stone monument. <BR>Stone Pages, an excellent resource (from a server in Italy) organized by Paola Arosio and Diego Meozzi and describing megalithic monuments and other archaeological sites in England, Ireland, Scotland, Wales, France, and Italy. <BR>The World of the Vikings: Runes. A good starting point for a WWW study of rune typology, rune stones, and related topics. <BR>Yahoo! index for Science: Anthropology and Archaeology: Archaeology: Megaliths. <BR><BR><BR>Return to <BR>Table of Contents <BR>D. L. Ashliman's folktexts, a library of folktales, folklore, fairy tales, and mythology. <BR>Germanic Myths, Legends, and Sagas. <BR>Dolmens in Denmark, a collection of photographs.
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La Storia dei Vichinghi - I Vichinghi in America e gli Skraelings


Le popolazioni vichinghe vengono alla ribalta della cronaca storica verso la fine degli anni dell’ottavo secolo Dopo Cristo, nel momento in cui vengono a contatto con le popolazioni europee. La storia conosciuta ed in parte documentata di questo popolo è scritta soprattutto da coloro che si sono stati vittime dei vichinghi. L’iconografia tramandata ci presenta dei giganti biondi venuti dalle sconosciute terre del nord che roteavano grosse spade come fuscelli, che saltavano a riva dalle loro navi, dalle prue scolpite a forma di serpenti o draghi, le issavano in spiaggia e correvano urlando, seminando morte e distruzione, orrore e saccheggio senza risparmiare niente e nessuno. Le cronache dell’epoca hanno enfatizzato la ferocia dei popoli del nord tanto quanto gli storici nazionalisti del diciannovesimo secolo ne hanno marginalizzato il ruolo politico a favore di una centralità della Francia, prima, e dell’impero e del Papato dopo. I vichinghi sono stati indicati come una forza negativa e distruttiva che demolì la civiltà dell’occidente e segnando il suo declino. Gli storici tradizionalisti hanno tralasciato le altre cause distruttrici in gioco nell’Europa dell’epoca, in particolare le varie guerre tra popolazioni. I luoghi di origine dei vichinghi sono stati individuati nella penisola scandinava e nella parte europea che si affaccia sul Mar Baltico; l’odierna Danimarca, Estonia; non si trattava di un unico popolo ma di un insieme di tribù accomunati dal luogo cui abitavano, la lingua di comune origine, lo stesso tipo di arte e cultura, modo di vivere e religione. Erano navigatori, pescatori, allevatori ed agricoltori a seconda della conformazione del territorio, ma anche commercianti: sono state rinvenute molte monete islamiche orientali nel sito di Birka, circa 50 miglia dall’attuale Stoccolma. Il sistema legislativo ci è giunto tramite le raccolte di scrittori romantici del XIX secolo e la stratificazione sociale prevedeva il re, gli uomini liberi e gli schiavi. I territori erano gestiti dai proprietari terrieri mediante assemblee di uomini liberi dette thing. La causa dell’irrompere sulla scena storica dei vichinghi è tuttora incerta, non provata da testimonianze certe. Si va dall’ipotesi di un esplosione demografica con conseguente sovrappopolazione, ad una società maschile dove la poligamia era abbondantemente praticata, un clima favorevole che iniziò abbondante produzione agricola, nuovi strumenti di lavoro ed utilizzo di terre circostanti disponibili. Quando questi cambiamenti che rispondevano alla crescita della popolazione, ma contribuivano anche a stimolarla, non furono più sufficienti a soddisfare i bisogni di questo popolo in continua crescita, il passo inevitabile fu l’emigrazione. Il fattore che favorì la diffusione su un area così vasta furono le loro particolari navi su cui i vichinghi navigavano con estrema abilità e destrezza sia sul mare aperto, sia su  bassi fondali, imbarcazioni leggerissime da poter anche trasportate per terra. L’abilità dei navigatori nordici condusse questi uomini alle isole dell’Atlantico settentrionale, verso le terre dei Franchi e dei popoli vicini ed infine verso il mondo bizantino ed islamico. I vichinghi non erano certo meno feroci di altre popolazioni dell’epoca, cercavano nuove terre dove vivere, risorse da predare, nuovi schiavi da sottomettere, prigionieri da scambiare. Arrivarono soprattutto nei territori dove le popolazioni erano già in conflitto tra di loro incuneandosi tra le contraddizioni già esistenti e traendo profitto da ciò. Per qualche centinaio di anni riuscirono a farsi pagare delle somme notevoli come garanzia per una sorte di protezione dai propri attacchi. Nei luoghi dove si sono fermati l’assimilazione con le popolazioni preesistenti avvenne rapidamente, lasciando tracce del passato vichingo nei nomi o prefissi del luogo, nei cognomi o nomi propri e nelle usanze legislative. In Irlanda possedimenti vichinghi si integrarono nel tessuto delle città irlandesi già nel dodicesimo secolo e da allora fu difficile distinguere i normanni dai celti; in Francia il processo assimilativo fu così completo da lasciare solo nomi di luoghi e vocaboli nel gergo marinaresco; in Russia che deve a loro il proprio nome da Rus, resta ancora meno mentre in Inglitterra si possono rinvenire ancora tracce. Le cronache scritte dell’epoca, usualmente stese da monaci, erano tutte tese a sottolineare la ferocia dei vichinghi per ottenere protezione dai feudatari e o dal re ed hanno oscurato altri aspetti della loro cultura rendendone oggi difficoltoso o non completo lo studio.

La nave rappresentava per i vichinghi la loro compagna e alleata naturale, con essa potevano pescare, commerciare e comunicare con le terre vicine, senza di essa non potevano sopravvivere. La nave vichinga accoglieva al suo interno i guerrieri anche per l’ultimo viaggio nell’aldilà, il Valalla, seppellita sotto un tumulo o bruciata su di una pira. Le navi, proprio per la molteplicità dell’uso che ne fecero i vichinghi erano di vari tipi: da guerra, da trasporto, da pesca, diverse imbarcazioni adatte secondo le diverse coste, a seconda della dimensione per il tipo di propulsione a vela o a remi o entrambi, navi adatte per il mare aperto fino all’atlantico settentrionale. Nel 1957, in Danimarca nel fiordo di Roskilde vicino a Skuldelev, dei subacquei scoprirono un muro di pietre di circa cinquanta metri e largo quattordici e sotto lo stesso cinque relitti di navi vichinghe dell’undicesimo secolo. Le navi erano state fatte affondare caricandole con pietre per impedire l’accesso al porto di Roskilde ed il fondo fangoso ne ha mantenute quasi intatte le strutture. Due navi erano da guerra, la più grande misurava ventiotto metri di lunghezza e probabilmente a mezza nave cinque metri di larghezza; fra quelle scoperte finora è sicuramente la più lunga e la più grande. Altre due erano da carico, la più grande era profonda e a pieno carico pescava  un metro e mezzo circa, aveva uno spazio ben definito a mezza nave per le merci e ponti sopraelevati a poppa e a prua praticamente uguali, alte e snelle con delle volute in legno artisticamente lavorate che rappresentavano draghi o serpenti, da cui le navi presero nome di Drakar o Snekkar. Sembra che per questa peculiarità, il senso di marcia delle navi fosse indifferente. L’abilità degli scandinavi come costruttori e marinai era leggendaria; avevano raggiunto un altro grado di perfezione tecnica, tanto che lo storico Tacito nel novanta d.C. scriveva dei loro antenati:”Le loro navi sono diverse. Con una prua a ciascuna estremità possono salpare facilmente. Inoltre non usano le vele, fra l’altro senza un riscontro concreto, potrebbe ascriversi piuttosto alle diverse tipologie di navi utilizzate dai germani settentrionali, probabilmente quelle descritte da Tacito non le utilizzavano. Il costume di utilizzare le navi come mezzo di trasporto nell’aldilà ci ha lasciato, fortunatamente , numerosi reperti di imbarcazioni sotto centinaia di colline di sepoltura in tutto il nord e questo ci ha permesso di verificare tipi ed epoche delle navi vichinghe. Gli esempi classici sono: la nave di Tune, probabilmente risalente alla fine del nono secolo, che fu portata alla luce nel 1867 da un terrapieno di sepoltura nel lato orientale del fiordo di Oslo; la nave di Gokstad, di nuovo probabilmente della fine del nono secolo, ritrovata nel 1880 in un sito di sepoltura sulla parte occidentale del fiordo, e la nave di Oseberg, che fu scoperta nel 1903, anche essa nella parte occidentale dello stesso fiordo. Queste tre navi famose, tutte e tre esposte al Museo Vichingo delle navi a Bygdoy, vicino a Oslo, erano navi di sepoltura. La nave di Gokstad rappresenta un esempio di nave da traversata: leggera nell’acqua, bella, veloce quando lanciata al massimo e facile da trascinare a riva. Questa nave vichinga completa fu rinvenuta dagli archeologi sotto una collinetta di cinque metri Gokstad. Era stata preservata dalla creta azzurra sotto la quale era stata sepolta e con la quale era stata riempita. Quando fu sepolta, probabilmente alla fine del nono secolo, la nave di Gokstad poteva avere cinquant’anni; potrebbe trattarsi quindi di una nave del primo periodo vichingo. La nave misura 23,33 metri di lunghezza e 5, 25 di baglio massimo e 1, 95 metri dalla chiglia alla falchetta a mezza nave. Fatta interamente di quercia tranne che per il rivestimento del ponte, l’albero e i pennoni, pesava circa 18 tonnellate e probabilmente pescava poco meno di un metro, un pescaggio molto basso. La parte straordinaria di questa nave è la sua chiglia; scavata in un unico tronco di quercia, misura 17,6 metri in lunghezza e si assottiglia in profondità da 42 centimetri a mezza nave fino a 37 alle estremità. La quercia dalla quale è stata ricavata la chiglia doveva essere alta circa 25 metri e necessariamente diritta. Gli artigiani modellarono la chiglia a forma di morbido arco, più profondo in centro di circa 25 centimetri rispetto alla prua e alla poppa. Ne risulta perciò una nave poco profonda. La pressione dell’acqua contro la chiglia contrastava con la pressione del vento sulla vela, impedendo così alla nave di capovolgersi. Una volta predisposta la chiglia, vennero assicurati ad essa con perni di legno i dritti di prua e di poppa, ciascuno dei quali era ricavato da un unico pezzo di massello di quercia. Una volta collocati la chiglia e i dritti di prua e di poppa, veniva assemblato il fasciame dello scafo ed in seguito venivano collocate diciannove ordinate e altrettanti bagli in modo da tenere insieme lo scafo. Ogni fiancata era costituita da sedici corsi di fasciame sovrapposto. La prima tavola del fasciame su ciascuno lato portava sedici fori per i remi, che potevano essere chiusi con dei sportellini di legno quando la nave andava a vela. Sopra la prima tavola veniva collocata una spessa falchetta. Un rastrello posto lungo la falchetta permetteva di appendere all’esterno trentadue scudi. Sono stati infatti rinvenuti i reperti di sessantaquattro scudi nel sito di Gokstad. Il rivestimento del ponte veniva appoggiato, e non attaccato ai bagli. La nave era governata da un lungo timone, che non si trovava nella classica posizione all’estremità della nave ma era assicurato ad un pezzo di legno, chiamato blocco del timone, fissato sulla fiancata di dritta, verso la poppa. Da momento che l’albero non si è preservato, non si può ricostruire la sua altezza originale, e non si conosce quindi l’altezza precisa della vela, probabilmente tra i 10 e 13 metri. L’albero era collocato in un altro grosso blocco di quercia, la scassa, poggiato sulla chiglia a mezza nave e poteva essere facilmente rimosso se le condizioni lo richiedevano. La vela era di forma rettangolare, o forse quasi quadrata, probabilmente circa 11 metri quadrati ed era ottenta cucendo insieme pezzi di lana grossa di forma quadrata o a strisce. Era attaccata ad un pennone e le scotte che partivano dalla sua base assicuravano la necessaria governabilità, sia navigando contro vento sia con il vento in poppa. Tra gli anni 1892 e 1893 fu costruita una copia di questa nave, chiamata The Viking, fu messa in mare ed in vent’otto giorni attraversò il tratto da Bergen in Norvegia all’isola di Terranova, in America settentrionale. La nave dimostrò una straordinaria flessibilità che le permise di torcersi fino a 15 centimetri rispetto alla forma originale, il timone laterale si dimostrò una soluzione ottima e da preferire a quello centrale, navigò bene anche con condizioni meteorologiche avverse e raggiunse la meta a vele spiegate con velocità non inferiore delle navi a vapore dell’epoca.

Terra di viti e foreste
Per un lungo periodo di tempo i vichinghi si recavano in nord America per fornirsi di legna che mancava nella colonia della Groenlandia.
Eirik il Rosso era un uomo d’azione: insieme al padre fu costretto a lasciare la propria casa in Norvegia sud occidentale dopo un omicidio. Dopo essersi sistemato in Islanda, evidentemente non riuscì a controllare il suo temperamento perché altre uccisioni lo fecero bandire dall’Islanda per tre anni. Trascorse il tempo esplorando la terra oltre alcune isole occidentali che un suo parente, Gumbjorn aveva avvistato durante un viaggio tempestoso, che pensiamo si trovasse nella regione di Ammassalik, al largo della costa sud orientale della Groenlandia. Ciò che Eirik vide dei fiordi interni che penetravano dentro la costa sud occidentale della nuova terra, lo convinse che era decisamente adatta all’agricoltura norvegese occidentale che gli era familiare. In questo sistema, l’allevamento era combinato con la pesca e la caccia di mammiferi marini e terrestri, che fornivano quasi tutto quello che serviva per l’uso domestico ed il commercio. Egli chiamò l’area esplorata Groenlandia ( Terra Verde ), come ci narrano le saghe, perché pensava che il nome avrebbe attirato i coloni. E infatti arrivarono. Nel 986 o poco dopo Eirik il Rosso raggruppò Thjodhild, la moglie proveniente da una famiglia agiata e dal carattere indipendente, i tre figli Leif, Thorvald e Thorstein e la figlia Freydis e guidò una flotta di 25 navi cariche di coloni, animali e masserizie. Si dice che quattordici navi completarono il viaggio, ma devono essere raggiunte da altre navi, perché ben presto non uno, ma ben due avamposti norreni fiorirono in Nord Atlantico nella Groenlandia sud occidentale. La colonia principale e più meridionale, nell’attuale regione di Julianehaab, fu chiamata Colonia Orientale, mentre un area più piccola e più all’interno rispetto alla moderna capitale della Groenlandia, Nuuk, prese il nome di Colonia Occidentale. Veterani del mare, i norvegesi scoprirono presto che la costa occidentale della Groenlandia si inclina notevolmente verso ovest mentre corre verso nord. Le testimonianze archeologiche rivelano che i groenlandesi norvegesi veleggiarono anche più ad ovest nel Nuovo Mondo, quasi cinquecento anni prima di Cristoforo Colombo. Non solo frequentarono la costa di Labrador sia allora che in seguito, ma durante quei primi viaggi giunsero forse a sud fino al fiume San Lorenzo, nei pressi dell’attuale Nova Scotia. I Groenlandesi erano gente pratica ed i loro viaggi erano spronati dalla necessità di acquisire risorse per le costruzioni navali ed il commercio. Ma fino a che punto esplorarono e che cosa accadde infine di loro è ancora avvolto nel mistero. La Saga di Eirik il Rosso, scritte in Islanda almeno due secoli dopo gli avvenimenti che commemoravano e note collettivamente come le Saghe di Vinland, sono vaghe in modo frustrante su quanto a sud navigarono questi primi viaggiatori in Nord America. I moderni resoconti archeologici suggeriscono che in seguito gli attraversamenti norvegesi si concentrarono su regioni americane molto più a nord e indicano anche una serie complessa di possibili ragioni per la fine della colonia della Groenlandia norvegese intorno al 1500.
Mentre la dimensione e la natura continentale del Nordamerica erano tanto ignote ai vichinghi quanto lo stesso nome di America, essi vennero a sapere presto dell’esistenza delle regioni costiere nord orientali, che si dice abbia individuato per primo l’islandese Bjarni Herjolfsson. All’incirca nel periodo in cui Eirik il Rosso stava cominciando la colonizzazione, Bjarni, secondo la Saga dei Groenlandesi, salpò per raggiungere suo padre in Islanda, come era suo costume, dopo aver passato l’inverno in Norvegia. Quando Bjarni seppe che suo padre era emigrato verso ovest, si mise in mare per cercarlo; riuscì a trovare la nuova fattoria di Herjolf, ma non prima di essere trascinato fuori rotta a sud ovest della Groenlandia. Mentre navigava di nuovo verso nord per riguadagnare una latitudine appropriata (di cui era stato chiaramente informato prima di partire), osservò a ovest una lunga costa verdeggiante di foreste che cambiava gradualmente in un paesaggio di rocce nude e neve. Oggi chiamiamo quella distesa brulla Isola di Baffin. Secondo la Saga, Bjarni riferì questi avvistamenti dopo il suo arrivo in Groenlandia. Il suo racconto dovrebbe aver dato ai suoi compagni norvegesi valide ragioni di aspettarsi delle foreste in quella terra inesplorata occidentale se veleggiava abbastanza a sud. Dato che il loro nuovo paese mancava di alberi adatti a costruire le navi, le notizie di Bjorni devono devono essere state le benvenute (se erano veramente notizie e non solo la versione artistica rimaneggiata dell’autore della saga di parecchi avvistamenti casuali simili di viaggiatori norvegesi). In ogni caso doveva combaciare con le esperienze che quei primi abitanti della Colonia Occidentale avevano probabilmente messo insieme mentre cacciavano i trichechi a nord della piccola comunità agricola. I trichechi seguono il ghiaccio mentre si ritira durante la stagione estiva. Mentre lo stretto di Davis si restringe prima di allargarsi nella Baia di Baffin, il ghiaccio alla deriva tende a essere intrappolato, dando l’illusione di un solido gomito costiero, descritto in tante mappe del XVI secolo di quella regione. Mentre continuavano a seguire la selvaggina le navi norvegesi erano costrette ad andare a ovest per restare in mare aperto. In queste circostanze i cacciatori marini non potevano mancare di vedere i ghiacciai distanti dell’Isola di Baffin e non ci sarebbe voluto molto a questi abili marinai a collegare quell’alta costa con il racconto di Bjarni. Le testimonianze scritte di quei viaggi all’estremo nord cominciano con la Historia Norvegiae del tardo XII secolo, che riferisce che, nel lontano nord, i cacciatori groenlandesi si imbatterono in gente di bassa statura che chiamarono Skraelings. Opinione comune è che i norvegesi di Groenlandia aspettarono parecchie generazioni prima di andare a cacciare a 73° di latitudine nord e probabilmente oltre a che la loro forza propulsiva era il bisogno di merci da dare come tributo alla Chiesa. Ma questo significa porre il carro davanti ai buoi. Fu in conseguenza dell’accesso dimostrabile dei groenlandesi all’avorio di tricheco che la Groenlandia ottenne il suo primo vescovo ufficiale nel 1124, dopo che un uomo di nome Einar Sokkason portò zanne di tricheco e un orso polare vivo in Norvegia per ammorbidire re Sigurd e i suoi funzionari ecclesiastici. Mentre il grasso dei mammiferi marini, le pelli di tricheco, i corni di narvalo, le pellicce di orso polare ed altri animali, piume di edredone (Somateria mollissima, un tipo di anatra, N.d.T.) e girifalchi trovavano da tempo compratori in Europa, le zanne di tricheco davano il migliore dei profitti per il disturbo di cacciarli. Pregiate in tutta l’Europa settentrionale come sostituto di avorio di elefante, avevano il vantaggio aggiuntivo di non essere deperibili e di essere facili da trasportare per mare. Eirik il Rosso e i suoi coloni non devono aver dimenticato questa realtà economica. Infatti il desiderio di ottenere queste merci preziose probabilmente era la ragione principale per l’insediamento simultaneo della Colonia Occidentale e di quella Orientale. La latitudine di quella Occidentale la rendeva marginale per l’allevamento, ma era collocata strategicamente a metà strada tra l’insediamento norvegese principale a sud ed il centro dei territori di caccia settentrionali, l’Isola di Disko. Non dover viaggiare per altre 400 miglia dalla colonia principale prima di cominciare la caccia settentrionale in estate avrebbe aumentato le possibilità di una stagione produttiva. Molto probabilmente fu questo vantaggio che portò Eirik non solo a spingere per istituire un insediamento a nord, ma anche a reclamare a Sandnes il sito agricolo migliore e più strategico per la propria famiglia. La Saga di Eirik il Rosso racconta che Thorstein Eiriksson, che probabilmente non ebbe il secondo terreno migliore, era in parte proprietario di una fattoria a Lisufjord (Ora chiamata Ameralla). La colonia Occidentale si sarebbe dimostrata strategica anche per un altro tipo di impresa – le deliberate spedizioni per esplorare il potenziale economico di quella sconosciuta terra occidentale.
L’iniziativa e la leadership delle spedizioni norvegesi – come sono state raccontate nelle Saghe di Eirik il Rosso e dai Groenlandesi – appartenne a Eirik e alla sua famiglia. Come gli islandesi medioevali, i groenlandesi avevano una società gerarchica in cui dominavano i capitani. In Groenlandia Eirik era il capo. I leader delle spedizioni, come membri dell’immediata cerchia di Eirik, probabilmente usarono la sua fattoria a Sandnes come deposito in una rotta che seguiva le coste su entrambi i lati per un lungo tratto e poi tagliava attraverso lo stretto nel punto in cui si restringeva. Lo scopo di quelle imprese altamente organizzate, presumibilmente, era il profitto ricavato dalle risorse del Nuovo Mondo. L’archeologa canadese Birgitta Fallace teorizza – e altri studiosi in genere concordano – che il sito vichingo di L’Anse aux Meadows nella parte settentrionale di Terranova, fosse la strategica Porta su Vinland, scelta dallo stesso Leif Eiriksson. Il sito di L’Anse aux Meadows (scoperto da Helge e Anne Stine Ingstad nel 1960) fornisce la sola prova sicura di una presenza vichinga in Nord America. Ma se questo dati archeologici sono inconfutabili, non si può dire lo stesso per la collocazione o addirittura lo stesso nome di Vinland, la regione più meridionale che Leif nominò. L’arida terra settentrionale descritta da Bjiorni fu la prima che vide la spedizione di Leif dopo il passaggio dalla Groenlandia ed egli le affibbiò il nome di Helluland o Terra Lastra di Pietra. Quando raggiunse la vasta cintura di foreste del Labrador – Terranova, Leif applicò il nome di Markland o Terra di Foreste. Entrambi i nomi si riferivano a regioni costiere generali e riconoscibili, non vi è alcun misticismo. Riguardo a Vinland, però, restano alcuni dubbi su quanto a sud si spinsero i vichinghi e su dove all’incirca Leif decise che la Terra di Foreste diventava Terra del Vino, dopo che un membro dell’equipaggiamento ebbe riferito la scoperta di bacche da vino (Vinber, in antico norvegese). I norvegesi sapevano che il tipo di bacche producevano vino; nell’anno 1000 erano parecchie centinaia di anni che commerciavano con il continente ed i pirati vichinghi per lungo tempo avevano svernato in Francia e nella Penisola Iberica, dove di sicuro non avevano bevuto latte acido. Il nome Vinland, perciò, suggerisce un luogo abbastanza a sud da essere entro il territorio delle viti selvatiche. Ciò non vuol necessariamente dire andare oltre la riva meridionale del fiume di San Lorenzo, dove comincia pure il territorio delle noci bianche (Juglans cinerea)). Sia il frutto che il legno della Juglans Cinerea sono stati trovati negli strati appartenenti alla cultura vichinga a L’Anse aux Meadows, datati intorno all’anno 1000. E’ perciò ragionevole associare le viti a Vinland, nonostante l’opinione di alcuni studiosi che sostengono che il prefisso Vin- abbia in realtà una vocale breve e si riferisca a campi erbosi. Questa interpretazione è stata favorita da quelli che vogliono far combaciare l’isola di Terranova (dove c’è molta erba, ma nessuna vite selvatica in bella vista) con la Vinland menzionata dalle saghe. Comunque, la moderna ricerca linguistica contraddice questa interpretazione. Vin, riferendosi ai prati verdi, entrò in disuso molto prima della colonizzazione dell’Islanda e della Groenlandia. Eirik il Rosso non la applicò alla Groenlandia – un nome che coniò perché voleva che la gente capisse il potenziale del paese per l’allevamento e perché sapeva che in estate quei fiordi interni a sudovest sono coperti da un verde brillante. Non conosceva né la forma né la dimensione del nuovo paese che voleva colonizzare, ma ciò non importava né a lui né ai suoi seguaci, che comprendevano appieno la pratica norvegese di dare il nome a un nuovo luogo per indicare che sarebbe entrato bene nel loro sistema economico. Leif seguì lo stesso schema e nominò ciascuna delle tre regioni americane per il loro potenziale economico. E’ dubbio che lui o il suo equipaggio, che provenivano da un paese con pascoli relativamente molto abbondanti si sarebbero entusiasmati abbastanza alla vista di prati sul lato americano. I seguaci groenlandesi di Leif avrebbero interpretato Helluland come Terra Così Così, Markland come Terra Utile e Vinland come Terra di Lusso, per via delle viti, non dell’erba. A giudicare dalle saghe, amerindiani ostili scoraggiarono la colonizzazione norvegese in aree abbastanza a sud da permettere l’allevamento. Comunemente si suppone che perciò che i viaggi vichinghi in America siano cessati assai presto, ma le testimonianze archeologiche accumulate suggeriscono che successive generazioni di groenlandesi norvegesi sfruttarono appieno le informazioni fornite da queste prime esplorazioni e per parecchi altri secoli intrapresero viaggi stagionali per valersi delle risorse americane.
Le deperibili uve di Vinland non sarebbero valse la pena di futuri attraversamenti per gente pratica come i norreni di Groenlandia. Pellicce e altre risorse disponibili a sud del fiume di San Lorenzo avrebbero potuto essere ottenute da Markland, lontano dal territorio indiano. I norvegesi avrebbero raggiunto la Terra delle Foreste prima di arrivare al posto di svernamento di Leif a L’Anse aux Meadows. Avrebbe avuto poco senso viaggiare più a sud del necessario per trovare quello di cui avevano bisogno e cioà legname e probabilmente ferro. A L’Anse aux Meadows i norreni fusero di torbiera in una fornace a pozzo e trasformarono il ferro in chiodi per le navi. Per comunicare su distanze più lunghe, pescare e cacciare e ottenere quello di cui avevano bisogno per la loro economia interna ed estera, i norreni di Groenlandia dipendevano da barche e navi. I resti archeologici confermano che essi costruirono i propri vascelli. I norvegesi tradizionalmente costruivano le navi per la navigazione oceanica da assi flessibili tagliate con l’ascia dal centro di tronchi attentamente selezionati che fornivano ciascuno un asse perfetta. Le analisi del legno praticate di recente su parti di navi trovate in entrambe le colonie groenlandesi rivelano sei campioni di larice, un albero nativo solo in Siberia e in Nordamerica. Se questi campioni non venissero dalle navi, si potrebbe accettare la conclusione dello studio che il larice era probabilmente legno di deriva proveniente dalla Siberia. Ma una spiegazione più semplice e più probabile è che i vichinghi groenlandesi usassero il legno americano per le loro imbarcazioni. Il Nordamerica è anche la fonte più probabile del ferro per i chiodi o i rivetti indispensabili per legare le assi flessibili in corsi di fasciame sovrapposti che creano la chiglia incredibilmente adatta al mare di una nave norvegese. Gli scavi a L’Anse aux Meadows dimostrano che i norvegesi padroneggiavano tutti gli stadi della lavorazione del ferro. I laboratori da fabbro groenlandesi rivelano che anche là essi rimuovevano le scorie dai lingotti di minerale di ferro e forgiavano prodotti finiti. Ma non potevano fondere il ferro in fornaci a pozzo, dato che non c’era minerale di torbiera locale, come non c’erano foreste che fornissero il legname per le navi. Comunque, entro la regione di Markland – nel riparato angolo sudoccidentale della Baia di Ungeva canadese – la foresta di abeti neri e larici arriva praticamente fino al mare. Vicino o addirittura in superficie, buon minerale ferroso di torbiera del filone del Labrador raggiunge anche esso la spiaggia, pronto per essere fuso con la carbonella ottenuta dal legno tagliato di fresco, come esigeva il metodo norreno. Un viaggi di andata e ritorno durante la stagione in mare aperto (dalla tarda estate fino all’autunno inoltrato) sarebbe certamente stato gestibile per gente abituata a navigare per lunghe distanze in navi aperte e avrebbero avuto abbastanza tempo a terra per terminare i loro compiti anche se non vi passavano l’inverno, cosa che non vi è alcuna ragione logica o archeologica per pensare che lo facessero. Non sono state scoperte in nessuna parte del Canada continentale orientale strutture permanenti del genere di quelle di L’Anse aux Meadows, mentre in questa regione vi sono numerose rovine di abitazioni eschimesi medievali, che molto probabilmente si sarebbero sentiti minacciati se i norreni avessero eretto case invernali nella loro area. Inoltre l’identità culturale dei norvegesi groenlandesi era così strettamente legata all’allevamento che è improbabile che avessero lasciato le loro dimore in un certo numero per assumere residenza permanente nella baia di Ungeva come cacciatori o taglialegna.
Sarebbe difficile trovare tracce archeologiche di accampamenti vichinghi, soprattutto perché la terra della Baia di Hudson è salita molto negli oltre tre secoli trascorsi. Qualsiasi traccia di tende, fuochi di accampamento e depositi di rifiuti norvegesi sarebbe ora ricoperta da vegetazione. Comunque, sembra che l’opera tardo medievale perduta “Inventio Fortunae” descrivesse un attività sulla spiaggia dei norreni sul lato occidentale dello Stretto di Davis. Si dice che l’opera registri le esperienze di un frate minorita inglese che viaggiò per mare fino alla Groenlandia intorno al 1360; continuò verso nord esplorando la costa settentrionale e scese giù per l’isola di Baffin, coste che probabilmente sperimentò come un'unica cosa. Il frate incontrò gli eschimesi pigmei in una terra vuota di gente, eccetto sul lato passato dove in quella stretta terra terra (itsmo) c’erano 23 persone non più alte di 1,20 m. Correlate con la moderna scienza archeologica dei siti medievali eschimesi, la descrizione suggerisce si tratti della parte sud orientale dell’isola di Baffin. In quei luoghi più all’interno da dove il minorita aveva visto gli eschimesi pigmei egli trovò un gran pezzo di fasciame di nave e altri pezzi che erano stati usati in grandi navi, oltre a molti tronchi d’albero che in un periodo precedente erano stati abbattuti, cosa che considerò una prova di precedente abitazione umana. In un sito eschimese thule del XIII secolo, anche esso sulla costa meridionale dell’Isola di Baffin, l’archeologa Deborah Sabo trovò una scultura in avorio di tricheco che rappresenta un europeo vestito con una lunga tunica in un pezzo con un apertura davanti e una croce  intagliata sul petto. Difficilmente è l’abito di un cacciatore o un agricoltore pescatore. Gli studiosi non sono d’accordo se rappresenti un norvegese o solamente un europeo medievale. Un indicazione più affidabile di una continua attività norvegese in questa regione sono tre voci del 1347 nella collezione “Annali Islandesi” (il primo dei quali fu scritto nel XIII secolo), che parlano di una piccola nave con 17 o 18 groenlandesi a bordo che aveva raggiunto l’Islanda dopo essere andata fuori rotta mentre tornava da Markland verso casa in Groenlandia. La mancanza di ulteriore elaborazione indica che sia il nome del luogo che lo scopo del viaggio avrebbero dovuto essere evidenti per i compagni islandesi degli annalisti. Il cimitero a Sandnes, nella Colonia Occidentale, conteneva una punta di freccia di selce proveniente dalla baia Ramah o da quella di Ungeva e di uno stile che suggerisce che i fabbricanti fossero indiani abitanti il Labrador meridionale o Terranova tra il 1000 e il 1500. Il cimitero è cristiano, il che pone la morte di chi fu colpito dalla freccia molto dopo i viaggi di cui leggiamo nelle saghe e l’oggetto è associato con la regione di Ungeva e l’adiacente costa orientale canadese. Un sito indiano del XII secolo sulla costa del Maine ha svelato una moneta norvegese coniata nel periodo 1095 – 1315 (le date differiscono da quelle di altri autori, N.d.T.). Pelo di bisonte e di orsi neri o bruni fu scoperto alla Fattoria Sotto la Sabbia, un sito della Colonia Occidentale scavato di recente e abbandonato a metà del XIV secolo. E’ improbabile sia di origine Europea: anche questi peli di animali non groenlandesi suggeriscono continui passaggi norreni verso il Nord America. Scavi completati di recente sull’altro lato dello stretto di Davis aggiungono altri dettagli alla nostra storia. I siti dell’Isola di Baffin investigati in connessione con i viaggi di Martin Frobisher nel 1576 – 1578, rivelarono due attenti arrangiamenti di mandibole di tricheco, uno datato 1460 – 1520, con i denti estratti, sull’isola di Willow. Parecchi lingotti di ferro medievali sono stati trovati sull’isola di Kodlunarn e altri siti intorno al Countess of Warwick Sound. Non esistono associazioni note tra arrangiamenti di mandibole di tricheco e i dorset o i thule su entrambi i lati dello stretto di Davis, ma più di venti mandibole sistemate con cura con i denti estratti erano sepolte proprio fuori del muro della cattedrale norvegese a Gardar, su suolo che i norvegesi avevano portato dentro per il cimitero. I lingotti di ferro trovati ai siti Frobisher hanno caratteristiche coerenti con il minerale di torbiera e le origini medievali, ma nell’area non esisteva alcuna fornace a pozzo. Non c’è da meravigliarsi – l’isola di Baffin è priva di minerale di torbiera quanto la Groenlandia. Le date al radiocarbonio eseguite su alcuni dei lingotti cadono entro il periodo dell’occupazione norvegese della Groenlandia e un analisi dei frammenti di carbone in uno di questi lingotti identificava quattro specie di legno che probabilmente fossero usate dai norvegesi se lavorando il minerale ferroso di torbiera nella regione meridionale della baia di Ungava: abete, larice, betulla e ontano. Sono necessari test metallurgici su questi lingotti e su campioni di ferro provenienti dalla Groenlandia norvegese per determinare se la loro composizione chimica concorda con il filone ferroso del Labrador.
Un analisi completa di quattro pezzi di ferro semilavorato, trovati tra le rovine di una grande fattoria interna della Colonia Orientale aumenterebbe anche essa la nostra comprensione  della vita dei groenlandesi e del loro destino. Questi pezzi sono diversi da qualsiasi ferro prodotto da coloni norreni o dagli stessi norvegesi scandinavi prima del 1500. Furono trovati nello strato superiore e perciò sono associati con l’ultima fase della colonia e corrispondono ai pezzi di ferro usati nel commercio inglese del merluzzo con l’Islanda del XV secolo.
Lo stile del XV secolo degli abiti trovati nei cimiteri groenlandesi indica l’arrivo di visitatori stranieri anche dopo la rottura dei contatti con la Norvegia intorno al 1400. Altre testimonianze archeologiche provenienti dall’ultima fase – un coltello da tavola, un pendente a croce di peltro, una croce di giaietto e quei quattro pezzi di ferro non lavorato – puntano all’Inghilterra e suggeriscono un commercio che comprendeva il vicino più prossimo alla Groenlandia, l’islanda. Ciò non sarebbe irragionevole dato che i norvegesi medievali erano esperti nella pesca e nella conservazione del pesce essiccato all’aria. Le fattorie e le chiese groenlandesi vuote, ma ordinate, alla fine del secolo fanno pensare a una partenza programmata e tranquilla. Date le prove sempre maggiori dell’ostilità del clima, dei campi trascurati e di una dieta sempre più marina durante l’ultima fase dei norvegesi groenlandesi, può essere che di fronte alle difficoltà sempre maggiori verso la fine del XV secolo, i restanti groenlandesi norvegesi si siano convinti a unirsi a un impresa inglese o anglo portoghese, aspettandosi di vivere come provetti pescatori contadini in un area protetta abbastanza a nord e a est lungo la costa di Terranova e/o  Labrador da evitare scontri con gli spagnoli sulla linea del Trattato di Tordesillas del 1494. Sfortunatamente, la maggioranza dei primi tentativi di colonizzazione lungo quella parte della costa americana finirono nel disastro. I norvegesi non lasciarono mai un ricordo cartografico – dai viaggi a Vinland in poi – della loro familiarità con la costa nord orientale dell’America. Entro un secolo dalla riscoperta dell’America, però, ci furono tentativi di ricostruire le navigazioni norrene medioevali sulla base della saghe e di mappe create altrove in Europa, mentre aumentavano le informazioni su quelle spiagge lontane. Particolarmente importanti tra queste ricostruzioni sono le mappe fatte dagli islandesi Siguròur Stefansson, nel 1590 circa e Gudbrandur Thorlaksson nel 1606, quest’ultima in relazione con la prima delle tre spedizioni di re Cristiano IV di Danimarca inviate a reclamare i sudditi norvegesi che egli pensava di avere ancora in Groenlandia. Tra le prime mappe non scandinave che mostrano la regione dello stretto di Davis, due hanno uno speciale interesse per noi; una è la Mappa Mundi che Johannes Ruysch fece per l’edizione romana del 1507 – 1508 della “Geografia” di Tolomeo; l’altra è la mappa del 1527 che Robert Thorne il Giovane disegnò per dimostrare dove suo padre era andato in Nord America con il suo socio nel 1494. Anche se imperfette, queste descrizioni della costa orientale canadese e della Groenlandia riflettono le ricerche inglesi dei banchi di merluzzo in quella regione, una ricerca che implicava la conoscenza della Groenlandia mentre i norvegesi erano ancora là e che può essere la chiave di ciò che accadde alla fine a un popolo che cinque secoli prima aveva scoperto Bacche da Vino mentre cercavano la Terra delle Foreste.
Le Saghe di Vinland
Le saghe di Vinland, che comprendono due opere separate scritte in modo indipendente in Islanda all’inizio del XIII secolo, la Saga dei Groenlandesi e la Saga di Eirik il Rosso, narrano il racconto di parecchi viaggi al di là dell’Atlantico settentrionale al culmine dell’Età Vichinga (800-1050 d.C.), organizzati intorno all’anno 1000 da gente proveniente dall’Islanda e dalla Groenlandia. Esistono riferimenti precedenti che mostrano come i viaggi a Vinland fossero noti in Islanda e nel continente europeo prima
che le due saghe fossero scritte: Adamo di Brema scrisse una storia degli arcivescovi di Amburgo in cui riferisce informazioni ricevute nel 1068 o 1069 dal re danese Svein Ulfsson su un’isola di nome Vinland, dove crescevano le viti e il frumento selvatico (in realtà avena selvatica) e un accenno più breve appare nel Libro degli Islandesi di Ari il Saggio, la prima storia d’Islanda scritta tra il 1122 e il 1133. Ari narra che Erik il Rosso aveva trovato resti di abitazioni in Groenlandia simili a quelle degli skraelings di Vinland.
Le saghe non sono racconti di testimoni oculari, ma trascrizioni di tradizioni orali di discendenti di marinai che usavano tramandarsi informazioni nautiche su come raggiungere luoghi lontani, con i punti di riferimento preferibilmente inseriti come parte integrante di storie, secondo l’uso delle culture tradizionali. Per questo motivo non possono essere trattate come documenti storici contemporanei, ma non possono essere ignorate dagli storici perché i fatti e le informazioni generali che contengono sono confermati dall’archeologia. Le saghe sono un misto di fatti e fantasia, ma non sono opere di pura finzione letteraria
né miti o leggende. Esistono due varianti della Saga di Eirik il Rosso, il Libro di Skálholt e i Libro di Hauk, che rappresenta l’edizione più manipolata. La più importante differenza tra la Saga dei Groenlandesi e quella di Erik è data dal fatto che le quattro spedizioni dei Groenlandesi sono fuse in una sola. In quella di Erik. Thorfinn Karlsefni ha assunto il ruolo di Leif Eiriksson come capo della spedizione che dà i nomi alle nuove terre, mentre Leif è relegato alla scoperta occasionale iniziale, ma per il resto gli eventi sono quasi identici. Le saghe furono composte con propositi diversi: quella dei Groenlandesi fu scritta per dare un resoconto storico alle esplorazioni di Vinland, mentre quella di Eirik intendeva rendere omaggio a Gudrid, moglie di Karlsefni e appoggiare la canonizzazione dei loro discendenti, il vescovo Bjorn Gilsson di Hólar e il vescovo Brundur Saemundarson. Ciò spiega la magnificazione del ruolo di Karlsefni, che è ancora più evidente nella versione Hauk, il cui curatore, Hauk Erlendsson, era un diretto discendente di Karsefni e Gudrid.
Le saghe mostrano un mondo ancora in gran parte pagano, che prega Thor ma dove è giunto da poco il cristianesimo e le due religioni convivono in casa di Eirik, che adora ancora gli antichi dei, ma permette alla moglie, convertita dal figlio Leif, di costruire una chiesetta. I vichinghi avevano anche schiavi, germani o scozzesi, che utilizzavano come esploratori avanzati, maschi e femmine e usavano scudi bianchi per segnalare pace e commercio e rossi per indicare la guerra. Sappiamo che le loro donne potevano essere assai temibili: Freydis, figlia naturale di Eirik, oltre a tessere intrighi e assassini, appare come una valchiria che mette in fuga gli indigeni durante la battaglia, quando, incinta, esorta i suoi e, circondata, afferra la spada di un caduto: « Allora gli skraelings piombarono su di lei; ella trasse il seno dalla veste e con la spada sguainata si mise a menar fendenti. Davanti a tale reazione gli skraelings si meravigliarono, corsero alle barche e remarono via» ( Saga di Eirik il Rosso). Quanto agli indigeni, che i vichinghi consideravano “deboli”, come dice il soprannome skraeling, amavano la stoffa rossa quanto i loro discendenti parecchi secoli dopo, usavano canoe di pelle come i micmac del XVII secolo e, come quelli, catapultavano proiettili contro i nemici.